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美国宇航局再次推迟其旗舰太空望远镜的发射

2019-05-15 17:54:48 来源:

美国宇航局即将推出的深空天文台 - 詹姆斯韦伯太空望远镜 - 的推出将从2019年春季到2020年5月被推迟一年左右。这一延迟可能会推动该计划超过其国会上限的80亿美元发展预算。这是长时间延迟望远镜的又一次挫折,这种望

推迟了预期。本月早些时候,政府问责局的一项审计预测,詹姆斯韦伯太空望远镜或JWST将会有更多的延误。NASA表示所有飞行硬件都已完全完成,但该机构需要更多时间在其主要承包商Northrop Grumman的加州工厂测试航天器的仪器。承包商还需要额外的时间将车辆的两半拼凑在一起 - 望远镜部分和航天器部分将有助于在太空中操纵JWST。美国宇航局科学任务理事会负责人托马斯·佐伯琴今天在新闻发布会上表示,“这只需要更长时间。” “我们很难估计这一点。”

最初设想于1996年,JWST 最初预计耗资10亿至35亿美元,发布日期定于2007年至2011年的某个时间。但该项目的成本在整个21世纪初增长,飙升至超过45亿美元,如望远镜的发射一直被推迟。然后在2011年,JWST计划进行了广泛的重新计划:2018年开始实施新的发布日期,国会将望远镜的开发成本限制在80亿美元。在此之后,美国国家航空航天局表示,JWST最终将耗资88亿美元,一旦太空望远镜需要额外的8.37亿美元。

9月,美国宇航局将JWST发射日期推迟到2019年春季,因为将宇宙飞船的各个部分放在一起需要时间。但它声称该计划的现有预算将适应延迟。现在,美国国家航空航天局表示,它将很快估计这一最新延迟将超过80亿美元的上限。这意味着国会需要重新授权该计划才能继续推进。目前还不清楚NASA将如何适应增加的成本,因为预计未来几年预算将持平。

尽管存在所有延误和额外资金,JWST似乎不太可能被取消。航天器的主镜和仪器已经建成,并在多个NASA中心进行了严格的测试。取消该计划将意味着抛弃迄今为止美国宇航局已投资的73亿美元。“这是'沉没成本'的定义”,哈佛 - 史密森尼天体物理中心的天体物理学家格兰特·特朗布莱告诉The Verge。“我们正在推出这件事。”

JWST计划从南美洲的法属圭亚那乘坐欧洲阿丽亚娜5号火箭前往太空,然后前往地球以外100万英里。一旦到了那里,望远镜将被誉为世界上最强大的太空天文台,这得益于它的18个铍六角形件,所有这些都涂有一层薄薄的金。在形成时,这些碎片组成一个巨大的主镜,跨越超过21英尺(6.5米)。这比目前在地球轨道上的美国宇航局哈勃太空望远镜上的镜子大六倍。

这个巨大的镜子将给JWST带来难以置信的精确度。望远镜将能够窥探太阳系外的行星大气,并透过巨大的尘埃云观察新星和行星系统的诞生。但最重要的是,JWST将能够收集并反射来自早期宇宙的光。宇宙被认为是大约138亿年,JWST将能够观察到最早的恒星和星系的光。

由于JWST的能力,许多天文学家正在争夺望远镜的时间。去年,监督哈勃和JWST科学运作的太空望远镜科学研究所向天文学家发出了一个电话,要求他们提供关于如何使用詹姆斯·韦伯的建议,他们有6000小时的观察时间可供争夺。这些提案将于4月6日下周五到期,但截止日期现已延长至2019年2月1日。“科学在一年内发生了很大变化......人们的目标选择将会发展,人们的观察策略将会发展,合作将会发展,”Tremblay说。“因此,现在很难为航天器提出一份可能两年内无法发射的航天器。”

此外,还有更多的延误可能会在路上。美国国家航空航天局表示,它只有70%的信心可以满足2020年5月的新发布日期。在今天的新闻发布会上,美国宇航局的高管们承认,在宇宙飞船在诺斯罗普格鲁曼公司工作期间犯了一些错误。例如,承包商意外地在车辆薄薄的遮阳板上造成七个小眼泪 - 这是一个关键的硬件,可以保护JWST免受太阳的过热 - 同时将车辆的两半拼接在一起。这些眼泪已被修复,但这样的无法预料的问题继续推迟发布日期。

“我们必须专注于任务的成功。”

美国国家航空航天局表示,由于望远镜发射后无法完成任何工作,因此需要花费所有时间才能使JWST正确运行。如果车辆在深入太空时发生故障,NASA没有任何保存计划。此外,航天器的部署过程非常复杂。它必须在几周内慢慢展开,准备好进行科学操作,如果一步走错,它可能会使整个任务处于危险之中。“我们必须专注于任务的成功,”Zurbuchen在今天的新闻发布会上说。“这是这项任务的最高要求。”

虽然延迟令人沮丧,但无论如何,科学家仍然在望远镜后面,Tremblay说。“这个世界已有138亿年的历史,社区将再等一年左右,”他说。“当这件事情发生时,我们将准备好回到过去。”

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